Speak in French About the Past with Passé Composé

In French there are four ways of expressing the past: le passé composé, l’imparfait, le plus-que-parfait et le passé simple. The first two you will use quite often, the third one from time to time, and the last one you won’t use at all. That’s the beauty of the French language.

Let’s start with the most famous and frequent French tense of the past:

1. Le passé composé:

How does it work ?

  • Le passé composé is formed with one of the 2 auxiliary verbs: “être (to be)” and “avoir (have)” in the present tense, plus the verb in the past participle form (le participe passé ).
  • Le passé composé is used to speak about the completed actions in the past (recent or ancient).


  • J’ai déjà mangé. I have already eaten. (The English Present Perfect Tense is translated with Le passé composé in French)
  • Je suis allé au cinéma hier soir. I went to the cinema yesterday evening. 

2. Le passé composé with “avoir” or “être”

avoir être
J’ai rencontré un ami au restaurant. Je suis allé(e) au restaurant avec un ami.
Tu as rencontré ton mari dans un bar. Tu es allée avec ton mari dans un bar.
Il / elle / on a rencontré tes amis hier soir. Il / elle / on est allé prendre un verre avec amis.
Nous avons rencontré de gens formidables. Nous sommes allées dans des endroits formidables.
Vous avez rencontré mes parents. Vous êtes allés voir mes parents à la maison.
Ils / elles ont rencontré des amis de l’école. Ils / elles sont allés voir leurs amis de l’école.

[wp-svg-icons icon=”notification” wrap=”i”] What you need to know is that most of the verbs go with avoir and others with être in passé composé. The best ways to memorize it is to do the exercises with être and avoir, see in which context they are used, and translate the sentences into your language.

[wp-svg-icons icon=”point-right” wrap=”i”] Here are some of the most frequent verbs used with être:

  • aller, naître, venir, tomber, arriver, sortir, partir, rester, entrer, monter, descendre, revenir

[wp-svg-icons icon=”notification” wrap=”i”] Le passé composé of the verbs “être” and “avoir” is also formed with “avoir”

  • J’ai été malade. I was ill. 
  • J’ai eu de la fièvre. I had fever. 
An old bike
An old bike in Southern France

3. Expressions commonly used with Le passé composé

Not so long time ago (today / yesterday) Quite a long time ago A very long time ago
Il y a une heure an hour ago
ce matin this morning
il y a deux jours two days ago
la semaine dernière last week
le mois dernier last month
l’année dernière last year
il y a trois ans three years ago
ça fait longtemps It has been a long time
jadis long ago

4. Exercises

1. Drag and drop the verbs that go with “être” and “avoir” in passé composé.

2. Fill in the gaps:


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